D’un père alcoolique et d’une mère phtisique, Edgar Poe naît le 19 janvier 1809, à Boston, dans la misère et l’instabilité du couple d’acteurs qui l’abandonnent très vite: David Poe déserte le foyer familial en 1810 tandis que sa femme est emportée l’année suivante par une pneumonie tuberculeuse. Edgar, alors âgé de trois ans, est recueilli par Frances et John Allan, un riche négociant écossais.
De 1815 à 1820, ils vivent en Angleterre où Edgar fréquente des écoles réservées aux enfants fortunés. De retour aux États-Unis, il entre à l’université de Charlottesville en Virginie, en 1826. Mais s’il affirme une grande intelligence, le jeune Edgar Poe trahit un alcoolisme tout génétique que John Allan s’empresse d’incriminer, refusant de payer les dettes de l’avorton s’il ne se montre pas plus digne de son obole. La rupture s’est opérée: Edgar Poe quitte le foyer adoptif pour retourner à ses racines: Boston.
Livré à lui-même, il publie ses premiers vers à compte d’auteur et sous couvert d’anonymat (Tamerlan et quelques poèmes plus courts, 1827) mais finit par fuir sa misère dans l’armée. Définitivement orphelin après la mort de sa mère adoptive en 1829, il trouve finalement refuge à Baltimore, auprès de Maria Clemm, la sœur de son père naturel. Après un bref séjour à l’Académie militaire de West Point (1830-1831), il choisit sa carrière: Edgar Allan Poe commence de publier ses contes et poèmes dans les journaux.
En 1833, il remporte le premier prix du concours organisé par le "Baltimore Saturday Visiter" pour Manuscrit trouvé dans une bouteille. Deux ans plus tard, c’est L’Aventure sans pareille d’un certain Hans Pfaall, parue dans le "Southern Literary Messenger", qui lui offre d’occuper un poste de critique littéraire dans la revue de Richmond. Poe décide alors d’épouser Virginia, la fille de celle qu’il peut considérer comme son ange gardien: Maria Clemm, sa vraie mère.
En 1837, ils déménagent à New York où Edgar signe un contrat pour l’édition des Aventures d’Arthur Gordon Pym avant de publier, en 1840, un recueil de contes fantastiques intitulés ironiquement Tales of Grotesque and Arabesque. Tandis qu’il crée son propre journal: The Stylus, les revues se disputent sa collaboration. Mais il lui faut attendre 1843 pour gagner de nouveau quelque reconnaissance. Si The Gold Bug (Le Scarabée d’or) lui vaut le premier prix du concours organisé par le "Dollar Newspaper", c’est un canular, The Baloon Hoax, –un article de journal bidon racontant la traversée de l’Atlantique en ballon effectuée en un temps record–, publié dans le "New York Sun", qui marque son plus franc succès.
Devenu secrétaire de rédaction au "New York Mirror" il quitte la revue pour le "Broadway Journal" dont il devient le propriétaire. Il fait paraître, en 1845, le seul poème dont on reconnaîtra la valeur, Le Corbeau. Mais Edgar Poe, alcoolique, drogué et d’une instabilité aiguë provoque la faillite du journal, et sa ruine. Dans la presse, plutôt que ses contes, ce sont des appels à la charité publique qu’on lance en faveur de la famille Poe.
La chute est vertigineuse: après que Virginia meurt de la tuberculose en 1847, Edgar s’enterre dans une crise de "delirium tremens". La parution d’Eurêka en 1849 ne fait qu’asseoir son échec. Maudit, déchu, il part pour une dernière virée dans le sud: on le retrouve agonisant dans un coin sombre de Baltimore, où il meurt trois jours après, le 7 octobre 1849.


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